Wikis en educación.
Jordi Adell (Universitat Jaume I).
 
Características de los wikis.

Cuando se habla de wikis se suele mezclar descripciones de las funcionalidades del software con lo que denominaremos el “espíritu wiki”, una manera de entender la Internet y el conocimiento vinculada a la ética hacker y el software libre (compartir el conocimiento) y a una epistemología de corte constructivista social (construcción colectiva del conocimiento). Ambas líneas, funcionalidades del software y “espíritu wiki”, están intrínsecamente relacionadas y no se podría poner en práctica el segundo sin la primera, aunque no es necesario adoptar el espíritu wiki para usar un wiki.

Según Lamb (2004) las características más destacadas de los wikis son las siguientes:

a) Cualquiera puede cambiar cualquier cosa. Los wikis son rápidos porque los procesos de lectura y edición son similares. Un enlace en la página que estamos leyendo nos permite editarla: añadir, borrar o modificar cualquier contenido. El wiki típico, aunque no es un requisito imprescindible, está abierto a las aportaciones e intervenciones de cualquier persona que lo desee. La Wikipedia (http://wikipedia.org) es un ejemplo de éxito de este tipo de proyectos: una enciclopedia escrita por cientos de miles de voluntarios de la Internet, en la que cualquiera puede incluir sus ideas y conocimientos o modificar las ideas expresadas por otros previamente y que, sin embargo, mantiene un buen nivel de calidad en sus artículos. La Wikipedia sobrepasa en tamaño y visitas diarias al buque insignia de las enciclopedias tradicionales, la Enciclopedia Británica y, en muchos casos, en exactitud y actualidad.

b) La segunda característica es de tipo técnico y resulta imprescindible para hacer posible la colaboración: los wikis usan un sistema de marcas hipertextuales simplificadas. No es necesario saber HTML, el lenguaje en el que están hechas las páginas web, o utilizar un editor de páginas web para colaborar en un wiki. El lenguaje de los wikis elimina los elementos no imprescindibles del HTML y lo reduce a lo esencial. También elimina el sistema de etiquetas inicial y final, simplificando la creación de textos, de enlaces, listas, formatos, etc. Así por ejemplo, para crear una lista de ítems basta con escribir cada uno de ellos en una línea y antecederlo con un asterisco o un guión. Para hacer un enlace, basta con escribir la URL: el software del wiki se encarga de todo lo demás. La edición simplificada elimina las barreras técnicas para la participación: cualquiera puede contribuir, si así lo desea, y los textos tienen buena apariencia (algunos críticos dicen que todos tienen la misma apariencia, pero ahora ya se pueden usar hojas de estilo (CSS) en algunos sistemas que permiten personaliza su aspecto), manteniendo un estilo visual consistente a lo largo de todo el wiki. El lenguaje de los wikis no está estandarizado y sistemas diversos utilizan marcas diferentes. Así, en unos se usa un asterisco para definir un ítem de una lista y en otros un guión. En los últimos tiempos, algunos wikis incorporan editores visuales embebidos, hechos en Javascript o ActiveX, para facilitar aún más la edición a los usuarios novatos.

Un rasgo característico, y muy criticado por otra parte, de la “escritura wiki” son las WikiPalabras o “CamelCase” (“CajaCamello”, literalmente). Son dos o más palabras escritas juntas, como el propio término “CamelCase”, con dos o más letras mayúsculas (que son figuradamente las jorobas del camello). Su uso se explica a continuación, en el contexto de la estructura de los wikis.

La tercera característica es la flexibilidad: un wiki no tiene una estructura predefinida a la que se tengan que acomodar los usuarios. En un wiki cualquiera puede crear nuevas páginas y vincularlas a cualesquiera otras páginas existentes. Para crear una página nueva, en la mayoría de los wikis, basta con escribir su título en CamelCase (o entre corchetes o llaves, según el software wiki utilizado) en una página existente. Al pasar al modo lectura, el software habrá creado una nueva página con dicho título y un vínculo a ella en el texto CamelCase que hemos escrito. Haciendo clic sobre dicho vínculo (un interrogante normalmente) accederemos a la nueva página en blanco y podremos editarla.

Un wiki es tan sumamente flexible en su estructura que sin cierta labor de edición y algunas normas puede devenir en un caos rápidamente. Pero al mismo tiempo, su flexibilidad permite la construcción colaborativa y progresiva de espacios hipertextuales complejos de información.

La cuarta característica esencial que destaca Lamb (2004) es que por tradición, las páginas de los wikis están “libres de ego”, de referencias temporales y nunca terminadas (“ego-less, time-less, and never finished”). El anonimato en las contribuciones no es un imperativo de tipo técnico sino una costumbre del “espíritu wiki”. El concepto de “autor” se difumina en los wikis en la medida en que cualquier página ha sido realizada por múltiples personas que añaden, borran, enmiendan, comentan, etc. lo escrito por quienes les han precedido.

Los wikis están siempre en un estado de flujo. Jamás se considera una página como definitiva o terminada. Los wikis son como nuestras ideas y conocimientos: en constante cambio. Los wikis son atemporales en la medida en que los temas que tratan evolucionan, cambian y avanzan. La Wikipedia es un ejemplo excelente: jamás estará terminada. Siempre requerirá nuevas aportaciones, pero el ritmo de su actualización supera con mucho a las enciclopedias tradicionales. Como ejemplo, véase cualquier artículo sobre algún acontecimiento reciente: la comunidad que mantienen la Wikipedia “reacciona” en cuestión de días u horas ante cualquier cambio o acontecimiento relevante en el mundo.

Los autores de páginas wiki asumen una perspectiva ante sus textos en la que la necesidad de exactitud y completad es más relajada que en otros géneros. Se pueden dejar aspectos abiertos y sin terminar: alguien que sepa más puede completarlos el el futuro. La costumbre de no firmar las aportaciones contribuye a eliminar la necesidad de defender la propia imagen: por ejemplo, la gente que contribuye a la Wikipedia no desea ni espera reconocimiento personal a su labor. Sus motivaciones son otras, en ocasiones difícilmente comprensibles en ámbitos como el académico o el corporativo, en los que solo cuentan el reconocimiento o el rendimiento económico. La Wikipedia, y el “espíritu wiki” encarnan de algún modo el viejo ideal ilustrado del derecho de todos al conocimiento y a la cultura. Las personas que contribuyen a proyectos como la Wikipedia quieren difundir sus ideas, influir en los demás y participar en una iniciativa que democratiza el acceso a la información y el conocimiento en un campo dado del saber.

Aunque los cuatro principios anteriores describen el “espíritu wiki” y las funcionalidades más destacadas del software, la realidad es que la Internet está llena de excepciones. Puede definirse un continuo en el que se sitúan tanto las implementaciones informáticas de la idea original del wiki como espacio libre de colaboración, como las prácticas concretas de comunidades de interés que usan wikis en Internet. En un extremo, la máxima simplicidad y libertad está representada por el wiki original de Ward Cunningham creado en 1995. Desde entonces se han desarrollado numerosos motores wiki, generalmente de código abierto, en múltiples lenguajes de programación, diferentes arquitecturas (con una base de datos relacional para almacenar las páginas o usando ficheros planos de texto) y con variaciones en el lenguaje de marcas. Distintas sensibilidades y necesidades han dado lugar a distintos “sabores” de wiki. Ahora disponemos de wikis que pueden solicitar autentificación previa a los autores, sistemas de permisos de edición, utilidades para la gestión, exportación de contenidos en diferentes formatos, etc. El extremo opuesto a la corriente más purista, que desea mantener los wikis simples y abiertos, son las empresas que desarrollan wikis comerciales como herramienta para la gestión del conocimiento en el mundo empresarial. De la idea original de Cunningham posiblemente solo quedaría la edición sencilla de páginas web mediante el propio navegador.

A raíz del éxito de la Wikipedia, los wikis están recibiendo considerable atención desde campos diversos, como la teoría de los medios de masas. Ebersbach y Glaser (2004), por ejemplo, han analizado si los wikis y la filosofía wiki cumplen los siete criterios que H. G. Enzensberger (1970) impuso al uso emancipatorio de un medio: 1) descentralización, 2) cada receptor un emisor potencial, 3) movilización de masas, 4) producción colectiva, 5) interacción de los participantes (feedback), 7) control social mediante la auto-organización y 8) procesos de aprendizaje político. Ebersbach y Glaser concluyen que resulta de todo punto extraordinario que Enzensberger escribiera dicho texto en 1970: da la impresión de que anticipara el desarrollo de la Internet y, en especial, de los wikis, que cumplen sobradamente todas sus condiciones. Todo medio debe ser analizado no solo desde sus funcionalidades técnicas (determinismo tecnológico), sino también desde los objetivos y propósitos de quién lo utiliza. No es casualidad, afirman, que numerosas organizaciones no gubernamentales y movimientos políticos y sociales usen wikis para informar y organizar a sus miembros alrededor del mundo. Así, participar en una iniciativa como la Wikipedia sería un acto político y el propio proyecto de una enciclopedia colectiva abierta un ejemplo paradigmático del uso emancipatorio de un medio de masas.